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  • Francisco Araujo

Neurônios: O que são? Qual sua função? Estrutura? Quantos existem no cérebro?

Estimativas mais antigas sugerem há muito tempo que 100 bilhões de neurônios no cérebro humano era o número mágico, mas algumas pesquisas mais recentes sugerem que o cérebro realmente contém menos neurônios do que se acreditava anteriormente. 1

O cérebro humano é composto por uma complexa rede de neurônios . Esses neurônios servem como blocos de construção do sistema nervoso, transmitindo informações de e para o cérebro e por todo o corpo. Você provavelmente espera que um grande número de neurônios seja necessário para um processo tão complexo, mas quantos neurônios existem no cérebro humano?

Neurônios no cérebro humano

De acordo com muitas estimativas, o cérebro humano contém cerca de 100 bilhões de neurônios (mais ou menos alguns bilhões). Essa estimativa tem sido frequentemente relatada por muitos anos em livros didáticos de neurociência e psicologia e por muitos anos foi simplesmente aceita como uma aproximação relativamente próxima.

Recentemente, no entanto, a pesquisadora brasileira Dra. Suzana Herculano-Houzel descobriu que essas estimativas podem não ser totalmente precisas. Embora o número seja amplamente citado, ela descobriu que ninguém parecia saber onde ou quando esse número se originou. Ela  então decidiu investigar para determinar se o número é preciso.

Estimar o número de neurônios no cérebro parece bastante simples na superfície. Basta pegar uma amostra do cérebro, contar o número de neurônios nessa amostra e então extrapolar essa informação para explicar o volume cerebral restante.

Todos os humanos têm o mesmo tamanho do cérebro?

Embora isso pareça uma abordagem bastante direta, a densidade dos neurônios difere em diferentes regiões do cérebro. Contar neurônios em uma parte de alta densidade do cérebro pode levar a uma estimativa alta, enquanto contar aqueles em uma região de densidade mais baixa pode levar a uma estimativa excessivamente baixa.

Para superar esse problema, os pesquisadores utilizaram um método que envolvia a dissolução das membranas celulares para criar uma espécie de "sopa de cérebros" para que pudessem contar o número de núcleos celulares em uma amostra. 2 Os núcleos das células também foram corados para diferenciar entre neurônios e glia, permitindo que os pesquisadores contassem os núcleos celulares que pertencem aos neurônios.

"Levei alguns meses para me conformar com essa ideia de que eu pegaria o cérebro de alguém ou de um animal e o transformaria em sopa", explicou Herculano-Houzel à Nature . "Mas o fato é que temos aprendido tanto com esse método que recebemos números que as pessoas não conseguiam obter... É realmente apenas mais um método que não é pior do que apenas cortar seu cérebro em pedacinhos."

Quantos neurônios os pesquisadores encontraram nos cérebros que analisaram?

"Descobrimos que, em média, o cérebro humano tem 86 bilhões de neurônios . E nenhum que analisamos até agora tem 100 bilhões. Mesmo que possa parecer uma pequena diferença, os 14 bilhões de neurônios equivalem a praticamente o número de neurônios que um O cérebro do babuíno tem quase metade do número de neurônios no cérebro do gorila. Então, essa é uma diferença muito grande, na verdade", explicou Herculano-Houzel.

Então, de acordo com esta nova pesquisa, o cérebro humano provavelmente tem algo em torno de 86 bilhões de neurônios. 1

Neurônios em outros animais

De acordo com Herculano-Houzel, os cérebros humanos são notavelmente semelhantes aos cérebros dos primatas com uma distinção importante: temos muito mais células cerebrais que requerem uma tremenda quantidade de energia para alimentar e manter. 3

Especialistas sugerem que cerca de 25% do gasto de energia dos humanos vai para alimentar todas essas células cerebrais.

O grande número de neurônios presentes no cérebro humano se torna mais aparente quando comparado a outras espécies. Então, quantos neurônios existem no cérebro de outros animais?

  • Mosca da fruta: 100 mil neurônios 4

  • Rato: 75 milhões de neurônios 5

  • Gato: 250 milhões de neurônios 6

  • Chimpanzé: 7 bilhões de neurônios 1

  • Elefante: 257 bilhões de neurônios 7

Embora o cérebro humano possa não ter os míticos 100 bilhões de neurônios, como há muito se suspeitava, 86 bilhões ainda não são nada desprezíveis.


Espero ter contribuído para o esclarecimento sobre neurônios e algumas particularidades.


Até a próxima!

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